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Especialidades / Enfermedades predominantes / Gastroenterología y enfermedades digestivas

Fecha de publicación: 5 noviembre, 2014 / Fecha de Modificación: 4 noviembre, 2014

Estreñimiento crónico, un problema de salud

El impacto del estreñimiento crónico en la calidad de vida de los pacientes

Mercedes Ricote Belinchon
Especialista en MFyC
Miembro del GT de Digestivo de SEMERGEN

Ninguna función corporal es más variable y está más sujeta a las influencias externas que la defecación. Los hábitos intestinales varían considerablemente de unas personas a otras y están afectados por la edad, la fisiología, la dieta y las influencias sociales y culturales.

El estreñimiento es un síntoma subjetivo, no una enfermedad, que está influido por factores culturales, psicológicos y dietéticos. Hablamos de estreñimiento cuando hay menos de tres deposiciones semanales, siendo las heces escasas, duras y secas, que se asocian a falta de deseo o necesidad de defecar.

Autor/a: Brandon Blinkenberg Fuente: Wikimedia Commons

Autor/a: Brandon Blinkenberg
Fuente: Wikimedia Commons

El estreñimiento afecta al 12-20% de la población española. Es más frecuente en mujeres (2/1), en ancianos y en personas con estilo de vida sedentario. Y es una causa frecuente de consulta en Atención Primaria y en la Farmacia Comunitaria y de automedicación de muchos pacientes.

En el estreñimiento debemos de diferenciar, según el tiempo de evolución, entre el agudo u ocasional que suele producirse en algunas personas cuando van de viaje y modifican sus hábitos de vida. Y el estreñimiento crónico donde los síntomas llevan más de 3 meses. En la mayoría de los casos no tiene una causa orgánica subyacente, aunque el estreñimiento crónico puede asociarse a enfermedades como la Diabetes Mellitus, el Parkinson…. y la toma de algunos medicamentos como antidepresivos, antiácidos, antihipertensivos….

Solo hablaremos de estreñimiento crónico funcional cuando además cumple los criterios de Roma III: la presencia durante los últimos 3 meses de 2 o más de los siguientes síntomas en el 25% o más de las deposiciones: esfuerzo defecatorio, deposiciones duras o caprinas, sensación de evacuación incompleta, obstrucción defecatoria, maniobras manuales para la defecación. En pacientes con menos de 3 deposiciones/semana, estos síntomas deben haber comenzado un mínimo de 6 meses antes del diagnóstico, no existir diarrea si no es tras la toma de laxantes y no cumplirse criterios de Síndrome de Intestino Irritable.

Se han realizado muchas encuestas y estudios en la población general para saber cuándo nos consideramos estreñidos. En un estudio realizado en pacientes mayores de 55 años, el 79% de los encuestados creía que era necesario realizar una deposición diaria, y este porcentaje se incrementaba hasta el 90% cuando se les preguntaba si creían que la regularidad era necesaria para gozar de una buena salud.

Como vemos, el concepto que médico y paciente tienen del estreñimiento no siempre coincide; muchas personas creen erróneamente que una deposición diaria es imprescindible y se quejan de estreñimiento si la frecuencia de las deposiciones es inferior a la que esperan e incluso abusan de los laxantes, supositorios o enemas para conseguir ese ritmo deposicional. Otras se preocupan por el aspecto (cantidad, forma, color) o la consistencia de las heces, aunque a veces la queja principal es el descontento por una defecación incompleta.

Otro problema asociado al estreñimiento es que en muchas ocasiones se ha considerado como un síntoma menor o banal tanto por los médicos como por los pacientes; pero la realidad es que la repercusión personal, sanitaria y social del estreñimiento es muy importante.

Fuente: Archivo

Fuente: Archivo

En un estudio realizado en la población general de Madrid sobre la prevalencia y el impacto sobre la calidad de vida de las enfermedades más frecuentes, el estreñimiento ocupó la decimotercera posición en general, pero si valoramos sólo a las mujeres subió a la novena, precedido por enfermedades como la artrosis/artritis, la hipertensión arterial, la hipercolesterolemia, las alergias o la depresión.

El impacto en la calidad de vida del estreñimiento fue mayor a todas las enfermedades que le precedían en prevalencia, salvo la depresión, las enfermedades cardiacas y las cataratas. El síntoma que más molesta a los pacientes estreñidos no fue la disminución de la frecuencia defecatoria, sino el esfuerzo excesivo, el gas, las heces duras o las molestias abdominales acompañantes.

Cuando se les preguntó sobre la repercusión del estreñimiento crónico en las actividades cotidianas de estos pacientes: el 69% consideraba que afectaba a su rendimiento escolar o laboral, siendo una causa de absentismo en los casos graves con una media de pérdida de días de actividad de 2,4/mes y disminución de la productividad, llegando a afectar a las actividades de la vida diaria.

Y comparando a estos pacientes con la población general, vemos que además del absentismo, también es mayor en los pacientes estreñidos el ‘presentismo’, la alteración del desempeño laboral y de las actividades de la vida diaria. Todo ello aumenta el gasto sanitario asociado al estreñimiento crónico.

Por esto debemos de tomar una actitud activa en el diagnóstico y tratamiento del estreñimiento crónico en la población. Educando a la población y estableciendo que una frecuencia deposicional normal se encuentra entre tres deposiciones/día como máximo y tres semanales como mínimo. Enseñando que la ingesta de fruta dos o más veces al día, comer legumbres dos o más veces a la semana, beber más de cuatro vasos de agua al día y practicar deporte con regularidad puede ayudarnos a evitar el estreñimiento. Pero en un número importante de pacientes será necesario además un tratamiento farmacológico, por lo que deben de acudir a consultar con su médico.

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